全球/NASA毅力號登陸火星 太空競賽進入新紀元

這個月火星非常熱鬧,阿拉伯聯合大公國的希望號和中國的天問一號,分別在9日、10日抵達火星軌道,開始研究火星大氣等任務,而美國NASA的毅力號則在本周直接跳過繞行火星軌道,成功登陸傑澤羅隕石坑,要了解過去火星上有沒有生命存在。為什麼大家同一時間爭相前往火星,又各自達成什麼紀錄,帶您一起來了解。

|NASA「毅力號」成功登陸火星 探尋微生物遺跡|

美西時間2月18日午後12點55分,位在加州的噴射推進實驗室,爆出熱烈歡呼聲,因為美國NASA史上最大型、最先進、最精密的探測器「毅力號」,成功在傑澤羅隕石坑著陸,隨後傳回了火星影像。35億年前這裡曾是湖泊,毅力號將尋找火星微生物的痕跡,也會採集火星岩石樣本,順利的話可望首度帶回地球進一步分析。

全球/NASA毅力號登陸火星 太空競賽進入新紀元

毅力號重達1噸,配置了超過2公尺長的機械手臂,還有23架攝影機和麥克風,去年7月30日從佛州卡納維爾角,由擎天神五號火箭搭載發射。任務耗資27億美元,登陸前相關人員都繃緊神經,因為登陸火星是所有太空任務中最難操作的一個,過去多達一半失敗。

|毅力號登陸火星難度高 科學家:面臨恐怖7分鐘|

NASA行星科學部主任格萊茲指出,「火星大氣非常稀薄,大概是地球大氣的1%,所以只足以讓我們進入時變得很燙,卻不足以讓我們減速,因此很有挑戰性」。再加上訊號從火星傳回地球大概要11分鐘,科學家無法從地球遙控登陸。

毅力號以時速1萬9千公里高速進入火星大氣層,這時溫度會因摩擦生熱,飆到攝氏上千度,接著會有降落傘打開,協助毅力號變慢至時速300多公里,等到接近火星表面,飛碟形狀的天空起重機,會以時速約3公里、用繩索放下6輪探測車,整個過程被科學家稱作「恐怖7分鐘」。

在毅力號的腹部,還固定了一架1.8公斤重的無人直升機「機智號」,未來兩者會分離。NASA要嘗試一項創舉,在稀薄的火星大氣中讓機智號起飛,來驗證在火星所需的飛行技術,也有望開啟以鳥瞰方式探索火星的新篇章。此外,NASA這回還要進行幾個實驗,包括嘗試從大氣中的二氧化碳分離出氧氣。

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|全球第5國探索火星 阿聯「希望號」率先抵達|

不過,今年率先抵達火星的其實是阿聯的「希望號」,阿聯成為中東第一個,也是繼前蘇聯/俄羅斯、美國、歐洲、印度後,全球第5個成功探測火星的國家或政治實體。値得注意的是,希望號是由日本JAXA宇宙航空研究開發機構的H-IIA火箭搭載,在種子島宇宙中心發射。

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H-IIA運載火箭的發射次數,雖不及美、歐、俄的主力火箭,但發射成功率高達97.5%,希望號會在軌道繞行,研究火星大氣,雖然沒有登陸,但要適當減速到讓火星重力捕捉而進入軌道,也須經歷緊張的27分鐘。

緊接著阿聯「希望號」,中國「天問一號」也在2月10日進入火星軌道。但還有更難的關卡等著中國,因為天問一號還預定今年5月,軟登陸烏托邦平原南部,研究火星地質、了解水冰分布等,也就是說中國要挑戰世界上首次一口氣完成繞、落、巡三大任務。

|今年火星與地球距離較近 各國掀新一波太空競賽|

至於火星為什麼今年2月訪客這麼多呢?這是因為地球和火星的距離,在5500萬公里和4億多公里之間大幅變動,為了節省寶貴燃料,當然要選擇相隔較近的時候發射。每隔26個月會有一次火星「探測窗口期」,這時航行到火星的時間,可以從9個月縮短到7個月左右,最近一次正是2020年7、8月。

全球/NASA毅力號登陸火星 太空競賽進入新紀元

其實火星軌道上,原本已有6架軌道器在運行,其中3架是美國NASA發射,分別是「火星奧德賽號」、「火星偵察軌道器」及「MAVEN火星大氣與揮發物演化任務」。歐洲太空總署則有「火星快車號」,及跟俄羅斯合作的「火星微量氣體任務衛星」。另外,還有印度2013年發射的「火星軌道探測器」。

火星表面則有NASA的「好奇號」及「洞察號」。希望號、天問一號、毅力號相繼加入後,這顆紅色星球越來越熱鬧,一場新的太空競賽顯然已在進行中。

(民視新聞/專題報導)